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2020年诺贝尔生理学或医学奖授予三位发现丙肝病毒的科学家:让治愈成真

导读:

  发现一种“可治愈”的病毒。

  2020年10月5日,2020年诺贝尔生理学或医学奖揭晓,Harvey

  发现一种“可治愈”的病毒。

  2020年10月5日,2020年诺贝尔生理学或医学奖揭晓,Harvey J. Alter, Michael Houghton and Charles M. Rice三位科学家因发现因发现丙型肝炎病毒而共同获得了今年的诺贝尔生理学或医学奖。

2020年诺贝尔生理学或医学奖授予三位发现丙肝病毒的科学家:让治愈成真


  据诺贝尔奖官方给出的陈述,“今年的诺贝尔奖被授予为抗击血源性肝炎做出决定性贡献的三位科学家。血源性肝炎是一种主要的全球健康问题,会导致世界各地的人罹患肝硬化和肝癌。”

  哈维·奥尔特(Harvey J. Alter)、迈克尔·霍顿(Michael Houghton)和查尔斯·m·赖斯(Charles M. Rice)的重大发现导致了一种新病毒——丙型肝炎病毒的鉴定。在他们的工作之前,甲型肝炎和乙型肝炎病毒的发现是重要的进展,但大多数血源性肝炎病例仍然无法解释。丙型肝炎病毒的发现揭示了其余慢性肝炎病例的原因,并使验血和新药物成为可能,从而挽救了数百万人的生命。 

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  哈维·奥尔特于1935年出生于纽约。他在罗切斯特大学医学院获得医学学位,并在斯特朗纪念医院和西雅图大学医院接受内科训练。1961年,他加入美国国家卫生研究院(NIH)担任临床助理。他在乔治敦大学待了几年,1969年回到NIH,加入临床中心的输血医学系,担任高级研究员。

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  迈克尔·霍顿出生于英国。1977年,他在伦敦国王学院获得博士学位。1982年,他加入了g.d. Searle & Company公司,之后转到加利福尼亚州埃默里维尔的Chiron公司。他于2010年迁往加拿大阿尔伯塔大学,现为加拿大病毒学卓越研究主任及阿尔伯塔大学李嘉诚病毒学教授,并兼任李嘉诚应用病毒学研究所所长。

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  查尔斯·m·赖斯1952年出生于萨克拉门托。1981年,他在加州理工学院获得博士学位,并在1981-1985年期间接受博士后培训。1986年,他在圣路易斯的华盛顿大学医学院建立了自己的研究小组,并于1995年成为全职教授。自2001年以来,他一直是纽约洛克菲勒大学的教授。2001年至2018年期间,他担任洛克菲勒大学丙型肝炎研究中心的科学和执行主任,目前仍在该中心工作。

  肝炎——对人类健康的全球性威胁

  肝脏炎症,或肝炎,是希腊语中肝脏和炎症的合成词,主要是由病毒感染引起的,尽管酗酒、环境毒素和自身免疫性疾病也是重要原因。

  在20世纪40年代,很明显有两种主要类型的传染性肝炎。

  第一种叫做甲肝,通过污染水或食物传播,一般不会对病人产生长期影响。第二种类型通过血液和体液传播,威胁更大,因为它可以导致慢性疾病,发展为肝硬化和肝癌。

  这种类型的肝炎是潜伏性的,因为在出现严重并发症之前,健康的人可能会悄无声息地感染多年。血源性肝炎的发病率和死亡率很高,每年在世界范围内造成100多万人死亡,使其成为与艾滋病毒感染和结核病相当的全球健康问题。

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  肝炎有两种主要形式。一种是由甲型肝炎病毒引起的急性疾病,通过受污染的水或食物传播。另一种是由乙型肝炎病毒或丙型肝炎病毒(今年的诺贝尔奖)引起的。这种血源性肝炎通常是一种慢性疾病,可发展为肝硬化和肝细胞癌。

  一种未知的传染因子

  对传染病进行成功干预的关键是确定病原体。在20世纪60年代,Baruch Blumberg确定一种血源性肝炎是由一种被称为乙型肝炎病毒的病毒引起的,这一发现导致了诊断测试和有效疫苗的发展。

  在费城工作的生物学家Baruch Blumberg发现人类肝炎病毒引起的慢性郁积性炎症也可以致癌。70年代,他发现了一种新病毒颗粒,即乙型肝炎病毒(HBV)。HBV感染可表现出无症状感染或急性肝炎,再到肝脏的慢性硬化,进而可能发展成为肝癌。

  由于这一发现,布隆伯格于1976年获得了诺贝尔生理学或医学奖。

  后来的故事大家都知道了,实验证明,HBV是一种活的致癌物,可以从一个宿主传播到另一个宿主。也可以导致未硬化的肝患癌,所以也被认为有直接致癌作用。

  布隆伯格是一个实用主义者,他速速带领团队开发了HBV疫苗,大幅降低未感染者的易感性,创立了从病因到预防的关键环节。

  当时,美国国立卫生研究院(National Institutes of Health)的哈维·j·奥尔特(Harvey J. Alter)正在研究输血患者的肝炎发病率。尽管对新发现的乙肝病毒的血液检测减少了输血相关肝炎的病例,Alter和他的同事令人担忧的证明了大量的病例依然存在。在此期间,也发展了对甲型肝炎病毒感染的检测,很明显,甲型肝炎不是这些不明病例的原因。

  许多接受输血的人由于一种未知的感染源而发展成慢性肝炎,这是一个令人极为关切的问题。Alter和他的同事们发现,这些肝炎患者的血液可能会把这种疾病传染给黑猩猩,而黑猩猩是除了人类之外唯一易感的宿主。随后的研究还表明,未知的感染源具有病毒的特征。Alter的系统研究以这种方式定义了一种新的、独特的慢性病毒性肝炎。

  这种神秘的疾病后来被称为“非a、非b”型肝炎。

  丙型肝炎病毒的鉴定

  识别这种新型病毒现在是当务之急。所有传统的病毒搜索技术都得到了应用,但尽管如此,该病毒还是在十多年的时间里逃脱了分析。

  在制药公司Chiron工作的Michael Houghton承担了分离病毒基因序列所需的艰巨工作。霍顿和他的同事从一只被感染的黑猩猩的血液中发现的核酸中收集了一组DNA片段。

  这些片段大部分来自黑猩猩自身的基因组,但研究人员预测,一些片段可能来自这种未知的病毒。假设肝炎患者的血液中含有抗病毒抗体,研究人员利用患者的血清来鉴定编码病毒蛋白的克隆病毒DNA片段。